Їли б цей першовідкривач випадково не потрапив у в’язницю і не зустрів би там письменника, який записав його розповіді, то, можливо, світ ніколи б не дізнався про його 24-річних мандрах по Східній Азії. Книга подорожей Марко Поло, яка істинно перемішана з вимислами і легендами фактично поклала початок епохи великих географічних відкриттів.
Марко Поло народився 1254 році в родині багатого венеціанського купця, який постійно перебував на сході в торгових експедиціях. Ходив Марко Поло в школу невідомо, але збереглися відомості про те, що хлопчик охоче проводив час в порту. Він зустрічав торгові судна і марив про подорожі в невідомі країни. Його мріям судилося збутися.
Коли Марко Поло виповнилося 18 років, його батько Нікколо і дядька Маффео взяли юнака в чергове торговельне підприємство. Вони самі нещодавно повернулися з подорожі по Великому шовковому шляху. У Пекіні нової столиці Монгольської імперії їх з пошаною брав хан Хубілай, онук знаменитого Чингісхана. Він був людиною широких поглядів, який бажав, щоб Папа Римський прислав йому християнських вчених. І тепер купці Марко Поло супроводжували до хана двох ченців і везли дари від Папи Римського. Охоронні грамоти (пайцзы), що забезпечують мандрівникам безпека, їжу та дах, на величезній території Монгольської імперії, служила золота дощечка з особистою печаткою Хубілая. Довгими караванними шляхами купці пройшли центральну Азію, побували в Монголії, Китаї, Тибеті і Памірі. За три роки шляху допитливий юнак Марко Поло вивчив чотири мови. Ченці, не витримавши тягот подорожі, на півдорозі повернули назад, а купці в 1275 році прибули до Пекіна.

Хан Хубілай, який з повагою ставився до християн, призначив молодого венеціанця особистим посланцем. 17 років Марко Поло перебував на службі у хана. Виконуючи доручення правителя, він побував у різних куточках величезної імперії – від Монголії, Індії та Суматри.
Мандрівник зміг відправитися додому вже після смерті хана. Перед від’їздом Поло отримали дві пайцзы, що дають право на безперешкодний проїзд по території Монгольської імперії, а також листи до римського папи, французької, іспанської та англійської королям. Оскільки сухопутні шляхи були дуже небезпечними, Марко Поло спорядив кілька прекрасних вітрильних кораблів, завантаживши на них дворічний запас їжі і води. Мореплавці спочатку зробили зупинку у В’єтнамі, а потім добралися до острова Ява, після чого вони протягом п’яти місяців чекали на Суматрі завершення сезону дощів і встановлення хорошої погоди. Далі ескадра попрямувала до Індії, обігнувши яку, посольство вирушило до міста Ормузу в Перській затоці. Всього подорож по морю з Китаю до Ірану тривало 26 місяців. Важко сказати, що сталося – хвороба або напад піратів, але з 600 чоловік, дісталися лише 18 осіб.
В 1292 році, через два з половиною роки після того, як вони покинули Китай, мандрівники досягли Тебріза. У 1294 році венеціанці, отримавши від ильхана золоті пайцзы, виїхали з Тебріза на батьківщину.
Восени 1295 року Марко Поло, його батько і дядько вперше ступили на землю Венеції після 24-річної відсутності. Марко Поло було тоді 38 років. Його батькові і дядькові близько 70 років. За минулі роки у Ватикані давно встигли забути про існування братів Поло. Довелося влаштувати свято з метою довести, що сім’я Поло – не самозванці, а на ньому розповісти про свої пригоди і обдарувати присутніх привезеними з далеких країн прянощами і зброєю.
Розказані Поло історії розлетілися по всій Венеції, і мандрівників стали запрошувати в будинку простих і знатних городян: всім хотілося своїми вухами почути про це дивовижну подорож.
Минуло два роки. Під час сутички між вічними торговими конкурентами Генуї та Венеції корабель, на якому пливли венеціанці, був захоплений і Марко Поло опинився в генуезької в’язниці. Там він охоче розповідає друзям по нещастю про дива Сходу, побачених за 24 роки.
Від першовідкривача Марко Поло європейці вперше почули про фонтані, який у великій кількості викидав масло, про горючих чорних каменях, завдяки яким обігрівалися будинку. Це були нафтової джерело і вугілля, про яку в Європі ще не знали. Уражені італійці з цікавістю слухали про дивовижних тварин, великих змій на чотирьох ногах, так мандрівник описує крокодила. Марко Поло розповідав про дивні звичаї східних: топити небажаних новонароджених дівчаток і вбивати людей похилого віку, годуватимуть їх жирною їжею. Отруювати красивих і знатних людей, але не з метою пограбування, а щоб душа гостя залишалася в будинку, де він був убитий, і приносила щастя. Уяву слухачів вражає китайська система поштового зв’язку, дороги з безліччю покажчиків і гроші з паперу. Першовідкривач захоплено розповідав про порцеляні й корм для кішок, про гашиш і опіум. А головне Марко Поло казав про прянощах, які цінувалися в Європі на вагу золота.
Вісім місяців у в’язниці Марко Поло розважав друзів по нещастю своїми історіями. Один з його співкамерників Рустичелло з Пізи записав ці розповіді і назвав їх «Книга про різноманітність світу». Ця рукопис стала відомою як «Книга Марко Поло». Вона мала колосальний успіх у читачів, хоча багато в ній здається неправдоподібним. Сучасникам нелегко було відрізнити істину від розігралася фантазії Марко Поло. Так існування людей з собачими головами ні в кого не викликало сумніву, а ось опис багатств Хубілая було сприйнято як небилиця. Скептики говорили, що Марко Поло взагалі ніколи не був у Китаї, а все, що він розповідав, було подслушано їм в шинках Дамаска.
Після виходу своїх записок Марко Поло прожив у Венеції 25 років, майже стільки ж скільки тривала його подорож на Схід. Він одружився, і продовжував займатися торгівлею і більше ніколи не виїжджав за межі Італії.
Марко Поло дожив до 70-річного віку і до кінця життя став нетовариська і жадібним, часто сварився з ріднею і навіть судився з близькими. 8 січня 1324 року Марко Поло не стало, а більшу частину свого стану він залишив католицької церкви, священиків і лікарням.
карта подорожі Марко Поло

Книга Марко Поло, створена у XIII столітті, довгий час була єдиною енциклопедією Сходу. Понад 200 років вона служила керівництвом для картографів, хоча в оцінці відстаней Марко Поло часом помилявся. Тим не менш, твір знаменитого італійського мандрівника і наглядової оповідача Марко Поло належить до числа тих рідкісних середньовічних творів, які з цікавістю читаються досі.